“Si la humanidad no aterriza en Marte en mi vida, yo estaría muy decepcionado”. — Elon Musk

Esta no es una falsa noticia. Una vez más el planeta rojo entrará en oposición al Sol, específicamente el próximo domingo 22 de mayo, y estará separado de la Tierra por unos 75,2 millones de kilómetros durante su mayor acercamiento el lunes 30 de mayo, la menor distancia entre ambos cuerpos en diez años.

Aproximadamente cada dos años Marte se encuentra en oposición cuando, vistos desde el Sol, este y la Tierra se colocan en línea recta. Dicho de otra manera, cuando nuestro planeta se ubica entre el Sol y Marte a una menor distancia de este último cuerpo.

Imagen de Marte tomada por el telescopio espacial Hubble poco antes de la oposición de 2016, la cual muestra una gran concentración de nubes sobre la región Syrtis Major (derecha), uno de los posibles lugares de aterrizaje de la misión Mars 2020. (HA/NASA/ESA)

¿Veremos a Marte tan grande como la Luna en el cielo nocturno de mayo durante su mayor acercamiento a la Tierra?

La promesa del famoso por infame hoax (que lleva más de una década en circulación, en la actualidad potenciado con las redes sociales) de que el planeta rojo se verá del tamaño de la Luna no pasa de ser una tomadura de pelo, ya que si un cuerpo como Marte se acercara lo suficiente a la Tierra para verse del tamaño de nuestro satélite natural la fuerza de atracción gravitatoria desataría mareas catastróficas.

La verdad es que, entre la noche de su oposición y la de su mayor acercamiento a la Tierra, solo veremos a Marte resplandecer (en dirección Este-Sureste) con una magnitud aparente hasta de -2.06, un brillo superior al de cualquier otra estrella del cielo nocturno, pero nada de competir en tamaño con la Luna.

Tamaño aparente de Marte con relación a la Luna en varias fechas de 2016. (HA/NASA)

Durante las oposiciones se hace más fácil distinguir a Marte a simple vista, debido su peculiar tono rojizo y su mayor brillo, además, con el uso de telescopios, se pueden apreciar algunas de las características en su superficie.

A finales de agosto de 2003 se produjo el mayor acercamiento de Marte a la Tierra en 60 mil años, cuando los dos planetas estuvieron separados por 55,7 millones de kilómetros, algo que no volverá a ocurrir hasta el año 2287.

Dentro de poco más dos años, en el último día de julio, el planeta rojo estará casi tan cerca de la Tierra como en 2003, a una distancia de 57,5 millones de kilómetros, luego volverá a alejarse en las siguientes oposiciones hasta aproximarse a unos 56,9 millones de kilómetros de nuestro hogar el 11 de septiembre de 2035.

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